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Clima

Il caldo record fa crollare una piattaforma antartica grande quasi quanto Roma

Le immagini satellitari di Sentinel-1A, il 17 marzo 2022
Le immagini satellitari di Sentinel-1A, il 17 marzo 2022 
La Conger Ice Shelf grande 1.191 km2 nell'Antartide orientale, è collassata a metà marzo, quando il termometro ha toccato i -12°C (40° in più rispetto alla media stagionale)
2 minuti di lettura

Dopo la Groenlandia e la parte occidentale dell'Antartide, è la sezione orientale dell'estremo continente australe a fare notizia. Pochi giorni fa la piattaforma di ghiaccio Conger si è staccata del continente, facendo registrare il primo di tali eventi in questa zona dell'Antartide da quando i satelliti hanno iniziato a raccogliere dati quasi mezzo secolo fa (1979).


Il distacco di Conger Ice Shelf è avvenuto a metà marzo, con temperature registrate dalla base Concordia di -12°C (oltre la media di circa 40°C), rilasciando nell'oceano un blocco di ghiaccio poco più piccolo di Roma (1.191 km2 rispetto ai 1.285 km2 della capitale) o Los Angeles (1.302 km2) per la sua estensione e pari a circa la metà dell'intera superficie della Val d'Aosta.

Le piattaforme di ghiaccio sono lingue che galleggiano negli oceani circostanti alla fine dei ghiacciai. Nonostante non contribuiscono direttamente all'innalzamento del livello dei mari (poiché già nel mare), fungono tuttavia da blocco per le enormi calotte di ghiaccio del continente. La loro rimozione favorisce perciò il flusso del ghiaccio verso il mare, accelerando l'innalzamento del livello dei mari. Il collasso delle lingue può avvenire a causa di fattori meccanici (crepe nel ghiaccio) o per l'elevata fusione che può causare l'erosione delle fessure e la loro crescita, fino al punto in cui la piattaforma si disintegra rapidamente.

 

La perdita di questi banchi di ghiaccio è una delle principali preoccupazioni nell'Antartide occidentale, dove il riscaldamento legato al cambiamento climatico sta avendo un effetto maggiore rispetto all'est e i glaciologi prevedono che il ghiacciaio Thwaites (detto il "ghiacciaio dell'Apocalisse) collasserà nel giro di 5-10 anni, finora non sembrava un problema che potesse coinvolgere la parte orientale nel breve termine.


Fortunatamente, nel caso della piattaforma Conger, i ghiacciai dietro la calotta sono relativamente piccoli e, anche se dovessero accelerare, avrebbero un effetto minimo sul livello del mare. Tuttavia, questo potrebbe avere forti conseguenze in futuro se dovesse accadere in altre zone di questa parte dell'Antartide.


Il crollo della piattaforma non è a tutti gli effetti una sorpresa per gli scienziati che la tenevano sott'occhio, anche se l'evento si è verificato prima del previsto. Non è ancora chiaro quanto il riscaldamento globale abbia inciso sul collasso. A metà marzo un "fiume atmosferico" (un flusso di vapore acqueo proveniente dai Tropici) si è riversato nell'Antartide orientale dall'oceano a Nord, provocando temperature fino a decine di gradi centigradi al di sopra della media annuale lungo lo stesso periodo. Il calore avrebbe indotto una maggior fusione della superficie della piattaforma, contribuendo a erodere ulteriormente le sue fessure e accelerandone il crollo. Altri fattori che possono aver portato al collasso coinvolgono i forti venti in combinazione con le condizione del ghiaccio marino.


L'Antartide orientale è considerata più stabile rispetto alla zona occidentale. Il crollo della piattaforma di ghiaccio Conger offre un incredibile opportunità per studiare cosa accadrà ai ghiacciai che erano "protetti" dalla piattaforma, offrendoci uno spiraglio per capire cosa aspettarci se e quando l'Antartide orientale dovesse seguire il risveglio di quello occidentale al quale stiamo assistendo e che, da solo, ha un potenziale di innalzamento del livello dei mari equivalente alla fusione dei ghiacci dell'intera Groenlandia.